<$BlogRSDUrl$>

dissabte, d’octubre 15, 2005

Biòlegs a la recerca del diable

El troben i no té banyes

L'enigma dels jardins del diable

Diu la llegenda que allà, perduts a la selva amazònica, estan els jardins del dimoni. Es conta a més que un esperit amb clara vocació forestal els ha conreat durant centenars d'anys.

Megan E. Frederickson, investigadora del Departament de Ciències Biològiques de la Universitat de Stanford es dedicà a descobrir el dimoni.

Els jardins són extensions de bosc conformades gairebé que per complet per una sola espècie: Duroia hirsuta. L’explicació tradicional a una cosa aparentment impossible és evident: és el propi diable qui els conrea.

En acostar-se a l'arbre s'observa que és habitat per una formiga, Myrmelachista schumanni. De només uns mil·límetres, les seves colònies poden albergar 3.000.000 d'obreres i unes 15.000 reines! Se la troba en tota la regió occidental de l'Amazònia, des de Bolívia a Brasil, Perú i Equador. La formigueta es val per a alimentar-se d'altres insectes, homòpters, que succionen el pol·len de les flors de l'arbre i produeixen gotes riques en sucre, que mengen.

L'existència de boscs poblats a penes per Duroia Hirsuta podria obeir a un cas d'alelopatia, pel qual una espècie de plantes evita que altres creixin en el veïnat.


Les recerques

La investigadora, amb els col·laboradors Michael Greene i Deborah Gordon, s'ideà una forma per a capturar en acció a l'esperit dels jardins. Sembraren arbrets d'una espècie comuna a la regió, Cedrela odorata. Els plantaren dins i fora dels jardins, exposats i protegits de les formigues.

Les plantetes lliures de formigues prosperaren sense dificultat.Aquelles a l'interior del bosc, on les M. schumanni són ames i senyores, reberen una furiosa invasió d'obreres. A les 24 hores, els seus fulles presentaven necrosi i als cinc dies no tenien fulles.

En un segon experiment analitzaren si la formiga atacava només plantes que no eren el seu hostaler natural i si empraven domatia (les petites estructures en la part baixa del fulla localitzat a les axil·les de les venes primàries) per a reconèixer el seu hostaler

Plantaren llavors C. odorata amb i sense domatia artificial, igual que D. hirsuta. A les 24 hores una gran proporció dels fulles de C. odorata havien feta necrosi, però no hi havia una sola de D. hirsuta afectada.

En una anàlisi químic es trobà que les formigues inoculaven àcid fòrmic en els fulls. Va ser l'únic producte que es detectà. I encara que moltes formigues produeixen l'àcid, és la primera vegada que es publica el seu ús com a herbicida.

Les formigues ataquen altres plantes, indicà Megan, per a assegurar l'existència d'un bona nombre de D. hirsuta. Així només hi creix el jardí del diable.


Els mesuraments revelaren que la colònia de M. schumanni estudiada en aquest jardí de 351 arbres, tenia 807 anys d'existència. L'obra d'un petit i roí esperit.

En la investigació, presentada a manera de breu comunicació en la revista científica Nature, els investigadors explicaren que un estudi previ indicava que els jardins del dimoni obeïen a un cas d'allelopatia.

Una de les pistes del treball estigué en el coneixement que tenien d'estudis d'un cas de mutualisme planta-formiga entre una espècie no identificada de Myrmelachista i les plantes Tococa guianensis i Clidemia heterophylla, la qual cosa indicava que Myrmelachista pot crear àrees amb només el seu arbre hostaler amb l'ocupació d'un herbicida.

Un jardí del dimoni comença quan una reina M. schumanni colonitza un arbre de D. hirsuta. Amb el temps, els fills de l'arbre s'estableixen dins de l'àrea lliure de vegetació creada per les formigues.

La màgia cruel de les M. schumanni d'avui assegura la llar per a les formigues del futur, escrigueren els científics.
Després de la resolució de l’enigma dels jardins del dimoni, Megan E. Frederickson espera esbrinar si les formigues són capaces d'acabar amb arbres gegants, de 10 o 20 metres d'alçària.

Nature


This page is powered by Blogger. Isn't yours?